НАСА запускает программу по разработке ракет для вывода наноспутников на орбиту

НАСА открывает путь для создания новых возможностей, позволяющих проводить исследования космоса и тестирование инновационных технологий. Для этого агентство заключило контракты и уже выполнило финансирование трем компаниям, которые займутся разработкой ракетоносителей исключительно под CubeSats.

Миниатюрные космические аппараты, не крупнее обувной коробки, начали завоевывать популярность примерно 15 лет назад. Они оказались очень жизнеспособным способом, позволяющим отработать новые технологии, тестировать определенные узлы, которые впоследствии использовались при разработке гораздо больших аппаратов.

Более того, они стали неимоверно доступными. Ценник каждого полета – одна десятая часть стоимости самого дорого стандартного запуска. Предложения были сделаны Firefly Space Systems, RocketLabs и Virgin Galactic. Эти три известные на космическом рынке компании должны будут осуществить первые демонстрационные полеты своих ракет для CubeSat в начале 2017.

 

Первая фаза запусков, как ожидается, будет завершена к концу 2018. Общая стоимость трех контрактов составляет $17,15 миллионов, из них: $6,95 млн. для Rocket Lab, $5,5 млн. для Firefly Space Systems и $4,7 млн. для Virgin Galactic.

Многие из полетов CubeSat, предпринимаемых до сих пор, имели отношение к наблюдению одной конкретной точки земной поверхности. С помощью новых ракет можно будет существенно расширить применение малых спутников в области исследований космического пространства и Земли.

Как известно, современные наноспутники выводятся на орбиту, как вспомогательная полезная нагрузка, которая отделяется от носителя после того, как он доставил к месту назначения основную. Они также запускаются в космос с борта МКС. В обоих случаях инженеры придумывают способы, которые позволяют доставить аппараты на целевую орбиту. Однако такое оборудование существенно сокращает массу полезной нагрузки.

Более того, ввиду того, что коммерческий рынок наноспутников стремительно развивается, на имеющихся ракетоносителях уже не хватает места, чтобы удовлетворить запросы всех пользователей. Вследствие этого в настоящее время есть отставание в 50 запусков, которые необходимо срочно выполнить в течение ближайших трех лет.

Вот почему НАСА провело конкурс и подписало контракты с частными производителями для разработки ракет, которые смогут доставить на орбиту десятки потенциальных CubeSats, что значительно уменьшит стоимость запусков, время, затраченное на подготовку, а также позволит размещать на их борту больше научного оборудования.

Как и в случае с контрактами по доставке грузов на МКС агентство хочет покупать услуги вместо того, чтобы разработать собственную систему запуска. В соответствие с техническим заданием, во время одного пуска необходимо доставлять к месту назначения от 15 до 30 CubeSats.

Firefly Space Systems, расположенная в Техасе, разработает свой носитель под названием Firefly Alpha, на котором будет установлен двигатель, потребляемый в качестве топлива керосин и жидкий кислород. Компания предполагает, что ее ракета сможет вывести на орбиту 400 кг. наноспутников. Это означает, что она будет в состоянии доставить в космос несколько CubeSats одновременно или один малый спутник или сочетание первого и второго варианта.

Rocket Lab., находящаяся в Лос-Анджелесе, планирует использовать свою ракету Electron, на которой компания планирует установить двигатель, изготовленный на 3D-принтере. Сейчас уже известно, что Electron сможет поднимать до 150кг. на солнечно-синхронную орбиту, поэтому ракета может быть приспособлена для пусков, как CubeSats, так и малых спутников.

Virgin Galactic специализируется на воздушных запусках. И в этом случае компания не изменит своей философии и разработает систему LauncherOne, которая позволяет максимально гибко приспосабливаться к необходимым условиям заказчика, ввиду того, что ее запуск можно осуществлять практически с любого места земного шара. В сочетании с доступными и гибкими системами, такими как LauncherOne, малые спутники предоставят неограниченные возможности бизнесу и науке.

Малые спутники, наноспутники и cubesat-сети уже сейчас позволяют осуществлять передачу информации в любую точку планеты, проводить мониторинг сельскохозяйственных культур и намного лучше прогнозировать погоду. Уже сейчас наноспутники предполагается задействовать при исследовании небесных объектов.

Во время полета к Марсу посадочной ступени InSight будут выведены на орбиту Красной планеты два наноаппарата. В 2018, когда состоится первый разведывательный полет к Луне комплекса SLS/Orion, первый наноспутник выйдет на окололунную орбиту.